¿PUEDE LA ANESTESIA GENERAL PROVOCAR DEMENCIA?

Anestesia General

Los científicos tratan de averiguar si el efecto temporal de la anestesia está relacionado con deterioros cognitivos permanentes. Resulta frecuente escuchar que un paciente de edad avanzada “no es el mismo después de la cirugía”. Muchas personas se preguntan si la anestesia –que está diseñada para aturdir a la gente y robarles temporalmente sus facultades mentales–, es la responsable. Los pacientes ancianos presentan a menudo una condición llamada deterioro cognitivo postoperatorio en la que experimentan lapsus de memoria y atención, pero por lo general no dura más de unas pocas semanas.

La mayoría de evidencias científicas sugieren que recibir anestesia general durante el curso de una cirugía no aumenta la probabilidad de desarrollar demencia. Sin embargo, parece claro que algo está pasando: recientes experimentos con animales y células humanas muestran que la anestesia, especialmente en dosis altas, puede aumentar la acumulación de las proteínas que se cree son la base de la enfermedad de Alzhéimer.

Debido a que la anestesia afecta a muchas áreas y procesos cerebrales diferentes, a algunos investigadores les preocupa que pueda tener consecuencias imprevistas. Las moléculas de la anestesia “pueden activar otros mecanismos que no tienen nada que ver con la anestesia en sí misma”, incluyendo “procesos que pueden estar vinculados a la neurodegeneración.”

A nivel celular, se ha encontrado que la anestesia puede desencadenar una cascada de señales químicas que provocan la liberación de microglías, células del sistema inmune normalmente encargadas de combatir infecciones en el cerebro. Resulta que cuando las microglías están activas durante largos periodos de tiempo pueden inflamar el tejido cerebral, lo cual se cree puede contribuir a los problemas cognitivos asociados con la enfermedad de Alzhéimer.

Son estudios muy preliminares, advierte Eckenhoff. Los humanos somos mucho más complejos que los ratones, y solo porque veamos algo en una placa de Petri no significa que conduzca al desarrollo del alzhéimer. Aunque efectivamente se están observando cambios a nivel celular y de tejido, “el efecto en lo que realmente nos importa –la cognición, la memoria, la capacidad de aprender– parece ser realmente mínimo”, dice Eckenhoff.

Pero a pesar de que la anestesia no parece aumentar el riesgo de desarrollar demencia, no se puede negar que a algunas personas parece afectarles más profundamente que a otras. Una posible explicación es que sus efectos puedan amplificarse en pacientes que están genéticamente predispuestos a la demencia, o que tienen otros factores de riesgo. Se ha visto por ejemplo que el deterioro cognitivo postoperatorio es especialmente frecuente en pacientes que han tenido cirugía cardíaca, así como entre personas con diabetes e hipertensión, condiciones que también han sido vinculadas a la enfermedad de Alzhéimer.

Sin embargo, es difícil separar los efectos de la anestesia de los causados por la propia operación quirúrgica. La cirugía es una experiencia traumática que provoca inflamación. Se dice que el verdadero culpable del deterioro cognitivo no es la anestesia sino la neuroinflamación provocada por la cirugía, que puede “interactuar con la patología que se está generando poco a poco en alguien con alzhéimer incipiente, y acelerarlo”.

Los científicos están utilizando biomarcadores y otras pruebas para intentar identificar poblaciones que podrían ser más susceptibles a la demencia, y esperan con el tiempo poder usar dicha información para que las cirugías sean más seguras. Esto podría incluir anestésicos más inteligentes y biológicamente dirigidos, junto con medicamentos para contrarrestar el estrés de la cirugía. Por ejemplo se ha visto que las estatinas –comúnmente utilizadas para tratar la enfermedad cardiovascular– reducen el deterioro cognitivo en ratones cuando se administran antes de una operación.

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